En una iglesia remodelada del siglo XIX ubicada en las afueras de Barcelona se encuentra una computadora tan abrumadoramente poderosa que algún día podría salvarnos a todos.

¿Salvarnos de qué? No estamos seguros aún. Pero muy pronto un descubrimiento científico o de investigación médica tendrá lugar y sus orígenes nos llevarán hasta una habitación circundada por paneles de vidrio dentro de la Capilla de Torre Girona. Es una enorme masa de potencia de supercomputación ubicada en el interior: unos 3.400 servidores conectados por 48 kilómetros de cables y alambres.

LA CAPILLA DE TORRE GIRONA: UN ENTORNO IMPROBABLE PARA UNA SUPERCOMPUTADORA

Torre Girona, enclavada en el Centro de Supercomputación de Barcelona en el campus de la Universidad Politécnica de Cataluña, fue utilizada como Iglesia Católica hasta 1960. La iglesia fue desconsagrada en la década de los 70s pero, cuanto más tiempo uno pasa aquí viendo cómo la velocidad de la supercomputación permite una información ultrarrápida, uno más empieza a sentir la presencia de un poder superior.

Esta es la tecnología más inquisitiva. Y todo esto empieza con las especificaciones del monstruo que ellos llaman MareNostrum.

LAS ESPECIFICACIONES. Considerar el poder y la escala de las capacidades de la Computación de Alto Rendimiento (HPC) de MareNostrum es poner a prueba su propio conocimiento en cuanto a unidades de cálculo a gran escala. Es que, para los nerds de supercomputación todo tiene que ver con las FLOPs, u Operaciones de Coma Flotante/Segundo. La MareNostrum 1 original, instalada en 2004, tenía una capacidad de cálculo de 42,35 teraflops/segundo; lo cual significó 42,35 trillones de operaciones/segundo. No está mal, supongo, hasta que uno considera que la versión 2017 (MareNostrum 4) la supera – ya que posee 322 veces la velocidad del original.

"La nueva supercomputadora tiene una capacidad de rendimiento de 13,7 petaflops/segundo y será capaz de llevar a cabo 13.677 trillones de operaciones por segundo", dice el vicepresidente de Lenovo, Wilfredo Sotolongo, mientras nosotros miramos hacia arriba dentro de la capilla. Sotolongo no sólo trabaja en estrecha colaboración con el Centro de Supercomputación de Barcelona (BSC), sino que vive cerca de Torre Girona en Barcelona.

Mientras intento comprender todas estas unidades de medida desconocidas, Sotolongo me explica: "En informática, FLOP es una medida del rendimiento de la computadora. Nodo de rendimiento ... "Mi mente divaga un poco antes de volver a la conversación. "Un petaflop es una medida de la velocidad de procesamiento de una computadora y puede expresarse como un cuatrillón o mil trillones de operaciones de coma flotante por segundo. Mil teraflops. 10 a 15 FLOPs de potencia." Etc, etc.

Él ve que mi cabeza da vueltas por lo que, misericordiosamente, lo simplifica. Básicamente, MareNostrum 4 es 10 veces más potente que MareNostrum 3." OK, puedo entender eso, pero yo de alguna manera insisto: "¿Cuántas veces más potente es que mi portátil ThinkPad X1 Carbon 2016?" Él se ríe. "Unas 11.000 veces". Trago saliva.

SERGI GIRONA DEL BSC MUESTRA LAS ENTRAÑAS DE LA ANTIGUA MARENOSTRUM

EL TRABAJO. ¿Qué tipos de cargas de trabajo requieren el tipo del poder computacional que se encuentra en el clúster de la MareNostrum? Resulta que existen muchas. Debido a que los sistemas HPC ofrecen resultados en una fracción del tiempo para un solo escritorio o estación de trabajo, son de vital interés para los investigadores en ciencia, ingeniería, y negocios. Todos ellos se sienten atraídos por la posibilidad de resolver problemas complejos en sus respectivos campos.

Con los años, MareNostrum ha sido convocada para servir en más de 3.000 proyectos de este tipo. Un día cualquiera, mientras el sol catalán recorra los vidrios de colores de Torre Girona, MareNostrum manejará montañas de datos y le brindará valiosos trozos de información a un personal de más de 500 personas que algún día podría ayudar a resolver algunos de los mayores retos de la humanidad.

Por ejemplo, los equipos en el BSC están desarrollando simulaciones HPC de desafíos complejos en el sector de energía y recursos renovables. Están manejando los datos para varios sectores desde farmacia y medicina hasta ingeniería, ciudades inteligentes, náutica, automotor, y aviación. En Ciencias de la Tierra, están buscando soluciones para los problemas relativos a calidad del aire, la agricultura, el tiempo y el clima.

El día de nuestra visita, vimos una simulación del corazón humano tan real que literalmente arrancó a exclamación de nuestro grupo de recorrida. Fue difícil no entusiasmarse al aprender cómo los doctores podrían utilizar esta manera tan vívida de ver nuestro interior a fin de tratar mejor las dolencias del corazón.

LAS ENTRAÑAS. Bajo la cubierta de MareNostrum, por así decirlo, existe una compleja red de tecnologías procedentes de tres empresas diferentes. El BSC compró una solución completa de IBM que incluye un sistema de propósitos generales (basado en la tecnología Lenovo) y tres sistemas experimentales más pequeños: Lenovo, IBM, y Fujitsu respectivamente.

El elemento de propósitos generales de MareNostrum 4 proporcionado por Lenovo presenta:

  • 48 racks con aproximadamente 3.400 nodos con procesadores Intel Xeon de última generación y una memoria central de 390 Terabytes
  • Capacidad de almacenamiento de disco de ~10 Petabytes (cuando se conecta a la infraestructura Big Data en el BSC, llega a 24,6 Petabytes)
  • Potencia máxima de ~11 petaflops/segundo, es decir que podrá realizar más de 11.000 trillones de operaciones por segundo.
  • Mayor eficiencia energética que MareNostrum 3

MareNostrum 4 – el nuevo bebé – ha sido entregada e implementada a partir de este texto. Se está enfrentando a algunas pruebas, mientras es totalmente puesta en línea, pero el equipo de BSC dice que estará completamente operativa en poco tiempo. La tecnología en esta sala – por ahora intocable y por encima de nuestras cabezas – será sometida a pruebas, un cerebro formidable en busca de grandes problemas para resolver.

Gavin O'Hara es el Editor Global de Medios Sociales de Lenovo.